Los hongos están salvando nuestro planeta

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Los hongos son organismos vivos que sustentan el ecosistema de todo el planeta. La mayoría de las personas asocian las setas con los hongos, pero en realidad, las setas simplemente constituyen la parte de la «flor» de algunas especies de hongos. Hasta el 90% de los hongos asociados con el hongo se encuentran bajo tierra como parte de una red llamada micelio.

Los científicos están continuamente descubriendo formas en que los hongos mejoran el ciclo de la vida. Los componentes del hongo y el micelio de los hongos son actualmente un tema candente en el mundo de la investigación, porque ya hay más de 100.000 variedades identificadas y se descubren miles más cada año.  Estas especies de hongos están generando soluciones para limpiar el medio ambiente, desarrollar materiales de construcción, productos más ecológicos y aportar importantes beneficios medicinales.

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¿Qué son los hongos?

Los hongos son básicamente el tracto digestivo del planeta. Como sustancia a base de carbono, los hongos trabajan en conjunto con todos los seres vivos o en descomposición. Ya sea que se trate de un árbol que se ha caído en el bosque o de un animal que muere al costado del camino, el micelio trabaja bajo tierra para facilitar la descomposición. El micelio es un filtro masivo que elimina las toxinas del suelo y, como resultado, mejora la calidad del agua.

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Esta red también hace circular los nutrientes de un lugar a otro, esencialmente transportando alimentos y agua de una planta a otra. También se cree que envían mensajes por todo el bosque que respaldan el éxito de otros hongos, así como la vida vegetal en general.

En artículos científicos revisados ​​tan recientemente como hace dos meses, ha salido a la luz evidencia que indica que los fósiles de hongos pueden datar de al menos 715 a 810 millones de años y posiblemente incluso hace más de mil millones de años. Ya sea que eso se pueda probar o no, la mayoría de los científicos aceptan que los hongos han sobrevivido en el planeta desde hace al menos 400 millones de años. Además, los investigadores dan crédito a los hongos por su papel fundamental para facilitar la existencia continua del planeta.

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Hongos y cambio climático

Además de apoyar a todo el reino vegetal, los hongos son reconocidos como un arma prometedora en la lucha contra el cambio climático. Si bien algunos de estos descubrimientos ocurren en un laboratorio, otros ocurren en la naturaleza a medida que avanzamos en nuestra vida diaria.

Como se describe en un nuevo documental, Fantastic Fungi, los hongos son indiscriminados en su consumo de material orgánico. Como ejemplo de este ciclo, los hongos pueden descomponer el gasóleo a base de carbono y, a su paso, hacer crecer hongos. Luego, las aves, las abejas y los insectos se alimentan, esparcen semillas y, como resultado, polinizan, manteniendo más que solo el área circundante. De hecho, muchos científicos creen que los hongos podrían ser una solución para poner fin a la crisis que enfrentan las abejas, porque las características antivirales de los hongos pueden ofrecer protección contra los químicos dañinos en otras plantas.

Es probable que los hongos también puedan limpiar otros aspectos del medio ambiente. Según el informe State of the World’s Fungi 2018, el hongo Aspergillus tubingensis tiene la capacidad de crecer directamente sobre la superficie del plástico y tiene propiedades que en realidad deterioran el material. Sí, aparentemente algunos hongos pueden comer plástico.

Aún más sorprendente es el descubrimiento en que se encontraron hongos consumiendo radiación de las paredes de la planta abandonada de Chernobyl. De hecho, se descubrió que tres especies absorbían la radiación y la convertían en energía para el crecimiento. En esencia, se alimentaban de radiación.

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Productos hechos de hongos

Los fabricantes de productos también buscan hongos en el desarrollo de materiales debido a las propiedades que permiten descomponerse naturalmente al final de su ciclo de vida. Los hongos se están utilizando como sustitutos de la espuma de poliestireno, el cuero animal y los materiales de construcción cargados de químicos. Una compañía, Coeio, incluso ha creado un traje de entierro con infusión de hongos, explicando que un cuerpo humano se descompondrá más rápido y se lo devolverá a la Tierra antes, mientras que las propiedades fúngicas filtran cualquier químico tóxico que el cuerpo haya adquirido mientras vivía.

Hongos para la salud

Los hongos también están en el punto de mira de los emocionantes avances médicos, como el tratamiento de la ansiedad y la depresión con psilocibina. Los hongos también podrían ayudar a combatir el deterioro cognitivo, según un estudio reciente.

Además, los hongos ya son parte de nuestra vida cotidiana en formas que quizás ni siquiera reconozcas. Además de los champiñones en su pizza, los hongos son importantes para la fermentación, lo que crea alcohol, pan con levadura y mucho más.

La lista de posibles formas en que los hongos están salvando nuestro planeta es casi tan larga como la lista de especies en sí. Con un interés creciente en la investigación, las posibilidades de encontrar formas innovadoras de usar hongos en el futuro son emocionantes y prometedoras.

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